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Eau souterraine

L'eau souterraine : où est-elle?

Au Canada, il y a davantage d'eau sous la surface du sol qu'à sa surface. L'eau se trouvant sous la surface est appelée « eau souterraine ». Elle s'accumule dans des aquifères, des formations rocheuses qui fournissent de l'eau lorsqu'on y fore un puits. L'eau souterraine ressort souvent naturellement à la surface du sol pour former une source ou se déverser dans un cours d'eau ou un lac.

Qui a besoin d'eau souterraine?

Environ le quart des Canadiens (huit millions de personnes) dépendent exclusivement de l'eau souterraine pour satisfaire leurs besoins en eau, et environ les deux tiers d'entre eux vivent en milieu rural. En plus de nous procurer de l'eau potable, l'eau souterraine est utilisée pour l'élevage du bétail, l'irrigation, l'aquaculture et l'extraction des minéraux et des hydrocarbures.

L'Île-du-Prince-Édouard compte entièrement sur l'eau souterraine puisée dans les aquifères gréseux pour son alimentation en eau. Les municipalités qui tirent leur eau des nappes souterraines sont plus menacées par les pénuries d'eau que celles qui s'approvisionnent dans les lacs ou les cours d'eau.

Contamination de l'eau souterraine

L'eau souterraine est facile à contaminer, et sa décontamination est extrêmement difficile, voire impossible dans certains cas. Au Canada, les problèmes de contamination d'eau souterraine sont en hausse en raison de la quantité croissante de composés toxiques utilisés dans les activités industrielles et agricoles. Étant donné l'augmentation des rejets d'eau souterraine contaminée dans les lacs et les cours d'eau, on s'attend à ce que le nombre d'aquifères reconnus comme étant contaminés grossisse au cours des prochaines décennies.

Les réservoirs d'essence qui fuient peuvent causer la contamination de puits. Également, les substances chimiques qui s'écoulent des décharges et des lieux d'élimination des déchets industriels peuvent polluer l'eau souterraine. En 1990, par exemple, un incendie de pneus à Hagersville, en Ontario, a fait craindre l'infiltration de substances chimiques jusque dans les nappes d'eau souterraine de la région. Le ruissellement agricole peut aussi provoquer la contamination de l'eau souterraine, et les scientifiques soupçonnent que de nombreux puits domestiques dans les régions rurales sont contaminés par des produits chimiques échappés des installations septiques, par l'huile moteur usée, par les sels de voirie, par des engrais et des pesticides ainsi que par des déchets d'élevage (d'après Ressources naturelles Canada).

Il importe de protéger partout l'eau souterraine, car elle peut parcourir des centaines de kilomètres sous la surface du sol et aboutir dans des lacs et des cours d'eau. Une fois contaminé, un aquifère peut rester pollué pendant des dizaines d'années. D'après Statistique Canada, les sociétés d'extraction minière rejettent 16 p. 100 de leurs eaux usées dans le milieu souterrain, et plus de la moitié de ces eaux usées ne sont pas traitées.

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