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La voie maritime s’est dotée de son premier système de contrôle de la circulation au milieu des années1960 pour venir à bout des embouteillages créés par les longues files de navires qui attendaient de franchir le canal Welland.


Le 26 juin 1959 a lieu l’ouverture officielle de la voie maritime du Saint-Laurent. L’événement est grandiose. Une foule de quelques 20 000 personnes s’est rassemblée en face du centre-ville de Montréal, au bord de l’écluse de Saint-Lambert, la première d’une série de sept échelonnées le long du Saint-Laurent. Cinq mille personnalités ont été invitées, parmi lesquelles des douzaines de sénateurs et de députés, des membres du Congrès et des sénateurs américains, le premier ministre John Diefenbaker, la reine Elizabeth II et le président Dwight Eisenhower. Sa Majesté décrit la voie maritime comme l’un des ouvrages de génie civil les plus remarquables des temps modernes tandis que le président déclare y voir un magnifique symbole des réalisations rendues possibles par la collaboration pacifique de nations démocratiques en vue du bien commun.

La voie maritime est le fruit d’une coentreprise Canada - États-Unis. Entre 1954 et 1958, cinq écluses ont été construites dans les eaux canadiennes et deux dans les eaux américaines pour permettre le passage de navires ayant une longueur de 220 mètres, une largeur de 23 mètres et un tirant d’eau de 7,6 mètres—les mêmes spécifications que pour le canal Welland, ouvert en 1932—et remplacer l’ancien réseau du XIXe siècle qui pouvait seulement accueillir des navires de 76 mètres de long et de 4,2 mètres de tirant d’eau. L’inauguration de la section occidentale marque l’ouverture d’une des grandes voies navigables intérieures du globe, laquelle s’étend sur 3 700 kilomètres, du golfe du Saint-Laurent jusqu’à l’amont du lac Supérieur. Au cours du prochain demi-siècle, elle va jouer un rôle primordial, quoique souvent méconnu, dans la croissance et la prospérité du Canada.



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